Vivir en un ‘estado crítico’: el precio del agua sucia de una ciudad sudafricana

Por Steve KretzmannFotos por Steve KretzmannVisualizaciones de datos por Yuxi Wang Después de haber pasado gran parte de su vida adulta trabajando en las minas de carbón de Welkom, el jubilado Hendrik Tlaudi dice que ahora sufre problemas de espalda y debe tomar medicamentos a diario. Pero Tlaudi, que vive en una casa subvencionada por el estado con su hermana viuda en Winburg, a una hora de las minas, no puede simplemente verter un vaso de agua del grifo para tragar sus pastillas. Como todos los demás en esta ciudad del Estado Libre de Sudáfrica, primero tiene que hervir el agua del grifo. Dado que el suministro de agua municipal a menudo está contaminado con bacterias de las heces humanas, corre el riesgo de tener diarrea y calambres estomacales si no lo hace. Y, como la mayoría de la gente viviendo en la sección más pobre de la ciudad, que sobreviven con las exiguas pensiones y subvenciones estatales, la familia de Tlaudi no siempre tiene suficiente dinero para comprar la electricidad o la parafina necesaria para hervir el agua. En esas ocasiones, dice, los dos hijos adolescentes de su hermana tienen que buscar en el campo de los alrededores leña para quemar. Parte de la razón por la que el agua de Winburg está contaminada se debe a que los efluentes liberados de las obras de tratamiento de aguas residuales fluyen directamente a la represa utilizada para el agua potable de la ciudad. Esto sería aceptable si las aguas residuales se trataran adecuadamente y si la planta de purificación de agua en la presa funcionara correctamente. Sin embargo, cuando este reportero visitó la planta de tratamiento de aguas residuales en marzo, estaba completamente averiada y la planta depuradora de agua estaba en ruinas. La entrada oficial a la planta estaba prohibida, pero desde el exterior estaba claro que no se había llevado a cabo el mantenimiento estándar del edificio. Se podían ver arbustos y pequeños árboles creciendo de las canaletas y grietas en las paredes. Hendrik Tlaudi se para en la puerta de su propiedad en Winburg. Tlaudi necesita tomar medicamentos a diario, pero el agua municipal debe hervirse antes de que pueda usarla para tragar sus pastillas. Datos del Departamento Nacional de Agua y Saneamiento (DWS) yoSistema Integrado de Información Regulatoria (IRIS) muestra que los trabajos de tratamiento de aguas residuales en Winburg y más allá son, en palabras del último Informe gota verde – una auditoría reglamentaria de las obras de tratamiento de aguas residuales del país – en “estado crítico”. El informe continúa diciendo que “necesitan una intervención urgente para todos los aspectos del negocio de servicios de aguas residuales”. Existen tres indicadores de calidad para los efluentes vertidos de las depuradoras al medio ambiente: cumplimiento microbiológico, que indica la concentración de bacterias fecales; cumplimiento químico, indicando la concentración de químicos que impactan negativamente a los ecosistemas; y cumplimiento físico, que indica la conductividad eléctrica y la demanda de oxígeno. Las obras de tratamiento de aguas residuales de Winburg, a partir del 18 de junio, obtuvieron una puntuación de 0 % en los tres indicadores del tablero IRIS. Esto es indicativo de que el municipio no cumple con el requisito básico de proporcionar resultados de pruebas regulares al regulador. No le fue mucho mejor en el frente del agua potable. Los datos disponibles públicamente en el tablero de IRIS muestran que el suministro de agua municipal de Winburg actualmente cumple con las pautas nacionales de calidad microbiológica solo el 55,6 % del tiempo. Peor aún, cumple con los estándares de desinfección solo el 11,1 % de las veces. Un trabajador municipal de la planta de tratamiento de aguas residuales, que no pudo ser identificado porque no estaba autorizado para hablar con los medios, señaló una bomba crítica que necesitaba una correa de ventilador y dijo que la bomba no había estado funcionando durante tres semanas. De manera similar, la bomba del aireador no tenía una correa de ventilador y el removedor de lodos no tenía una manguera. “Todo lo que puedo hacer es agregar cloro”, dijo el trabajador, pero señaló que lo que se podía ver corriendo por la planta provenía del sistema de aguas pluviales llenado por las lluvias recientes. El agua sucia fluía a través de los estanques de aguas residuales, removiendo el lodo y fluyendo hacia la presa. Algunas aguas residuales ni siquiera llegaban a las obras de tratamiento de aguas residuales, dijo. Fluía hacia la presa desde una estación de bombeo averiada más arriba en la línea. Basura, algas y otros desechos flotan en recipientes de contención al aire libre en la planta de tratamiento de aguas residuales en ruinas en Winburg. La planta fue calificada recientemente como en un “estado crítico”, con una puntuación de 0% en una escala de indicadores de calidad del Sistema Integrado de Información Reglamentaria del Departamento de Agua y Saneamiento. La planta de tratamiento de agua responsable de la purificación de agua en Winburg recibió un contrato de renovación por valor de 25 millones de rand (1,5 millones de dólares) el año pasado. Y, sin embargo, tiene arbustos y hierba que crece de las canaletas y grietas en las paredes. Un contratista, que habló bajo condición de anonimato, dijo que supervisó las mejoras a las estaciones de bombeo de aguas residuales y la renovación de las obras de tratamiento de aguas residuales en 2020. Como parte del contrato, la empresa instaló un generador en las obras de tratamiento de aguas residuales para garantizar que continuara función durante el deslastre de carga. Dijo que después de que la empresa completó el trabajo, que incluyó la reparación de los aireadores esenciales para purificar las aguas residuales, “algún genio” en el municipio decidió trasladar el generador a otra instalación. Sin embargo, las líneas eléctricas pasaban por el generador, por lo que sin él no había energía y las obras de tratamiento de aguas residuales no podían funcionar. El portavoz del municipio de Masilonyana, Zongezile Ntjwabule, dijo que el generador fue movido debido a “una crisis eléctrica” ​​que ocurrió en las cercanías de Brandfort. Volver a cablear fue un trabajo simple de reconfigurar la línea de entrada, lo que cualquier electricista calificado podría hacer, dijo el contratista. Sin embargo, esto no se había hecho. Ntjwabule dijo que el municipio está trabajando actualmente para solucionar los “cables defectuosos”, responsables de cortar el suministro de energía a la planta de tratamiento de aguas residuales de Winburg. El contratista agregó que la empresa le informó al municipio que necesitaba reemplazar las tuberías del alcantarillado del pueblo, que eran tuberías viejas cargadas de asbesto que se rompían continuamente. “Estaban rompiendo los patios de la gente”, dijo. Todos los efluentes de las obras de tratamiento de aguas residuales, así como las aguas residuales de las líneas de alcantarillado rotas y las estaciones de bombeo, fluían hacia la presa donde se extraía el agua potable. Pero incluso si la planta de purificación de agua en la represa estuviera funcionando correctamente, no fue diseñada para limpiar el agua contaminada por las aguas residuales, dijo. La corriente de escorrentía de efluentes, que huele fuertemente a aguas residuales, fluye desde las deficientes obras de tratamiento de aguas residuales de Winburg hasta la presa de la que se extrae el agua potable de la ciudad. Los documentos que circularon en la reunión del consejo municipal de junio muestran que un consultor, una empresa de ingeniería civil y un contratista eléctrico y mecánico fueron designados para renovar la planta de purificación de agua de Winburg en enero de 2019. “Sin embargo, debido al bajo desempeño, tanto el contratista como el consultor fueron despedidos. (sic)”, afirma el documento. Luego, se nombró a un nuevo consultor en agosto de 2021, junto con el mismo contratista eléctrico y mecánico, con un presupuesto de renovación de 25,6 millones de rand (1,5 millones de dólares). Además de la rehabilitación de obras mecánicas, eléctricas y de tuberías, también se realizaron obras exteriores, como paisajismo, pavimentación de la vía, trabajos de techado y albañilería que figuran en el documento. A partir de marzo, estaba claro que no se había realizado tal trabajo exterior. La concejal municipal y residente de Winburg, Brunhilde Rossouw, dijo que el consultor y los contratistas llegaron al sitio en agosto de 2021, “pero se realizó muy, muy poco” trabajo, sin que se haya realizado ningún trabajo desde octubre del año pasado. Ntjwabule dijo que los contratistas designados en agosto habían sido despedidos debido a irregularidades en su proceso de gestión de la cadena de suministro. Winburg, el sitio de un antiguo campo de concentración de la guerra de los bóers, se encuentra dentro del Masilonyana municipio local, que incluye las localidades de Theunissen, Verkeerdevlei y Brandfort. Si bien el fracaso de Winburg para proporcionar agua potable limpia es sorprendente, ya que la represa de suministro está contaminada con efluentes no tratados de las obras de tratamiento de aguas residuales, no es único. El suministro de agua potable no cumple con los estándares mínimos en todo el municipio. Los datos del tablero IRIS de junio muestran que el agua potable en las cuatro ciudades está contaminada con bacterias fecales, según lo medido por el cumplimiento microbiológico. Verkeerdevlei obtuvo un 0 % de cumplimiento microbiológico, mientras que Theunissen obtuvo un 28,6 %, Winburg obtuvo un 55,6 % y Brandfort obtuvo un 88,9 %. El estándar mínimo para el cumplimiento es del 97%. Asimismo, las obras de tratamiento de aguas residuales en todas estas localidades están fallando. los muestra de datos las cuatro ciudades no han informado sobre la calidad de los efluentes de sus obras de tratamiento de aguas residuales durante más de dos años, lo que refleja un cumplimiento del 0% para todos los estándares de calidad de efluentes. Si bien Brandfort, aunque falla, se desempeña mejor en términos de calidad de agua potable dentro del municipio, su suministro es intermitente. Por lo tanto, los residentes de Brandfort tienen recipientes a mano y los llenan cada vez que hay agua en los grifos. Nombulelo Motupi, quien comparte una casa en Slovo Park, un barrio de Brandfort, con sus padres, cuatro hermanos, su cuñada y su hijo, dijo que el 25 de marzo no había agua en los grifos. La última vez que hubo había agua tres días antes, el 22 de marzo. “Llenamos un bidón cuando tenemos agua”, dijo Motupi. Douglas Kheswa, que está desempleado y vive en una choza en el patio trasero de Slovo Park con su pareja y su bebé, dijo que, en promedio, el agua fluye por los grifos un día a la semana. Kheswa dijo que si se les acaba el agua guardada en los contenedores, se acercan a las personas de la ciudad que tienen pozos privados para obtener agua potable. “Ellos lo dan”, dijo. De manera similar, en Winburg, gran parte de la ciudad obtiene agua potable limpia del pozo de una iglesia local los lunes, miércoles y viernes. Cornel Brown, residente de Winburg, habló mientras empujaba contenedores de agua de cinco litros desde la iglesia hasta su casa en un cochecito. Brown dijo que ni siquiera le gusta usar el agua municipal para lavarse. “Me quema la piel. Tengo que agregar bicarbonato de sodio al baño. Ella dijo que el agua municipal no ha sido potable desde que se mudó a Winburg hace seis años. Cornel Brown empuja una carriola cargada con contenedores de cinco litros de agua dulce del pozo de la iglesia. Brown dice que necesita agregar bicarbonato de sodio a su baño para evitar que el agua suministrada por el municipio le queme la piel. Pero el municipio de Masilonyana es solo uno de los 19 municipios del Estado Libre, todos los cuales se encuentran en estados similares de desorden. A junio, solo tres municipios de la provincia contaban con agua potable que cumplía con los estándares mínimos de cumplimiento microbiológico. Estos fueron Tswelopele (compuesto por Bultfontein y Hoopstad), Metsimaholo (compuesto por Sasolburg, Deneysville y Oranjeville) y Phumelela (compuesto por Warden, Memel y Vrede). Solo Tswelopele y Mestsimaholo cumplieron con los estándares de cumplimiento tanto microbiológicos como químicos. Los datos de efluentes de junio muestran que, en términos de tratamiento de aguas residuales, solo el municipio de Mohokare (compuesto por Smithfield, Rouxville y Zastron) cumplió con los estándares mínimos de efluentes establecidos por el DWS. El Green Drop más reciente, publicado el 1 de abril y que cubre el período de julio de 2020 a junio de 2021, establece que 64 de las 96 obras de tratamiento de aguas residuales en el Estado Libre se encuentran en estado crítico, logrando una puntuación del 31 % o menos. Veintisiete obras de tratamiento de aguas residuales fueron “malas”, alcanzando un puntaje entre 31% y 50%, y cinco fueron “regulares”, logrando un puntaje entre 50% y 80%. De los 19 municipios, 17, incluido el municipio de Masilonyana, se colocaron bajo el foco regulatorio y se les dio 60 días a partir de la fecha de publicación del informe para presentar un plan de acción correctivo detallado. El plan debía mapear las actividades, las personas responsables, los plazos y las mejoras esperadas. Esa fecha límite habría sido el 31 de mayo. Cuando se le preguntó si se había presentado algún plan de acción correctivo, Ntjwabule dijo que Masilonyana no había cumplido con la fecha límite de mayo. Sin embargo, dijo, con la ayuda de DWS, el municipio ahora estaba trabajando en el lanzamiento de un estudio sobre la mejor manera de mejorar sus plantas de tratamiento de aguas residuales. A pesar de las múltiples llamadas, DWS no respondió a las solicitudes sobre si los municipios restantes habían cumplido o no con el mismo plazo. Mientras tanto, los ríos y represas de toda la provincia están continuamente contaminados por aguas residuales, mientras que Tlaudi, Motupi, Kheswa, Brown y millones de otros residentes del Estado Libre tienen que hervir su agua potable o sacarla de pozos propiedad de personas o instituciones dispuestas a compartir un suministro de agua potable. Esta investigación fue realizada en colaboración con el Centro de Periodismo de Investigación Colaborativo y Abrircon el apoyo de OSF-SA. Una versión de este artículo fue publicada por primera vez por Molido. Read More Related News Here Let here it in the comment below if you do have an opinion on this; Vivir en un ‘estado crítico’: el precio del agua sucia de una ciudad sudafricana